Les sons marins et pollution sonore de la mer

Pour les cétacés, le milieu marin est un monde de sons, principal moyen de perception et de communication, faute de lumière . Depuis la conquête du milieu marin, le bruit n'a cessé d'y augmenter.

Le son se propage particulièrement bien sous l' eau , l'atténuation due à l' absorption et à la diffusion est beaucoup plus faible que pour les ondes électromagnétiques. Les ondes acoustiques constituent le meilleur moyen de transmission sous l'eau. Les longueurs d'onde couramment rencontrées dans l'océan s'étendent du millimètre à environ 50 mètres. La vitesse du son dans l'eau étant approximativement égale à 1500 m.s-1, cela correspond à des fréquences de 30 Hz à 1,5 Mhz (la limite audible pour l'homme est de 20 Khz). Ce sonar envoie des sons de 235dB à 100-500 Hertz qui se propagent à des centaines de kilomètres. Par comparaison, une baleine émet des sons de 185 dB et l'oreille humaine supporte un son de 160 dB maximum.

Il n'y a pas que l'US Navy, l'OTAN fait des essais en Méditerranée, mais les USA veulent déployer le système LFAS sur 80% des océans : 4 bateaux suffiraient...  Une polémique est ouverte sur le LFAS (Low Frequency Active Sonar) construit par l'US Navy. Associations et scientifiques militent en défaveur de cet outil qui provoque des échouages de cétacés : cette fois-ci c'est certain !


Organe émetteur du son chez le dauphin

Les mammifères marins utilisent l'écholocation pour le contact, la surveillance des jeunes, le déplacement et la nourriture. Le cachalot chasse le calmar à 1000 mètres de profondeur. Le spectre audible du dauphin s'étend de 100 Hz à 150 kHz (homme 20Hz à 20kHz). L'écholocation implique l' émission de sons de forte puissance et la réception d'échos très affaiblis. Ce qui nécessite un appareil auditif sensible protégé lors de l'émission, nous l'avons vu avec les chauves-souris. Les cétacés ont des sinus aériens et des tissus mous autour de leur tympan fixé par des ligaments amortisseurs.

Quelques exemples d'échouages constatés suite à des essais de LFAS :

  • OTAN, Méditerranée 1996, 150 dB, 12 baleines à bec de Cuvier
  • US Navy, côtes californiennes, 1997, 3 baleines et 1 cachalot dans la zone
  • US Navy, Bahamas, 2000, 2,8 à 3,5 kHz, 235 dB, 17 cétacés

Cette dernière fois, un scientifique, Ken Balcomb, de l'Observatoire marin des Bahamas récupère la tête de deux individus et constate une altération du système d'écholocation. Il a montré que la mort des baleines était due à ce phénomène qui a déchiré les tissus situés à proximité des oreilles et du cerveau .

Différents tests effectués par l'US Navy, au large d'Hawaï, montrent une concentration de requins marteaux, une désertion des baleines et la séparation de plusieurs jeunes de leur mère.

Mais la Navy est juge et partie dans cette histoire et (presque) toute la recherche sur les cétacés aux USA est financée par elle, qui ne se gêne pas pour imposer le silence à ses chercheurs en cas de besoin (devoir de réserve!)

Les travaux ...

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